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在上一篇介绍遗产税和赠与税、以及如何合法有效省税的文章里,我们提到了信托(trust)这个概念。电影电视剧里常出现“trust fund baby”,一般是说不必工作、靠家族信托基金就能生活的富N代。但其实,信托并不是富豪的专利,中产阶级家庭也可以用到,既能给遗产避税,还能在很大程度上保护财产不受各种意外情况(例如官司诉讼、子女离婚等)的损害。
什么是信托
信托是一个法人实体,代表另一个个人或实体持有和管理资产。一项信托基金里有三个关键的角色——设立人(grantor),建立信托并把自己的资产放入其中;受益人(beneficiary),被设立人指定将得到信托中的资产和收益;委托人(trustee),负责管理信托中的资产。
设立人放进信托的资产可以是各种形式,包括现金、股票、债券、房地产等。而委托人可以是一个个人,也可以是一个实体(比如信托银行),委托人以符合信托规定的方式管理基金,其中通常还包括分配受益人的生活费和教育费用等等。
用信托来规划遗产的好处、也是将其与其他遗产规划工具区别开来的特点,就是设立人可以按照自己的意愿,为未来资产的持有、收集和分配方式设定条件,即使在他过世后,这些安排也不会改变。
信托的种类
信托总体来说分两类,可撤销类(revocable)和不可撤销类(irrevocable)。
• 可撤销信托设立人虽然把财产放入了信托中,但实际上还保留了很大的控制权和支配权,可以任意改变和撤销其中的任何细节。
遗产规划中常见的生前信托(living trust)就是一种可撤销信托。设立人在世时将资产放在这个信托里,指定任意数量的受益人(多数时候是子女或孙辈),过世后就可以将资产转移给他们。由于这是可撤销信托,设立人还在世的时候对这个信托也有很好的控制权,只要还有行为能力,就可以改变或撤销其中的任何细节。
生前信托最首要的好处是避免了法庭认证(probate)这道程序,遗产可以更快地直接分到受益人手里,明细也不必公开。相比之下,如果是立遗嘱,无论是遗嘱中规划的财产,或是遗嘱没有提到的财产,当事人过世后都要经过一个费时费钱的法庭认证过程,而且财产明细和家庭情况都会公开,无法保留隐私。
• 与此相比,不可撤销信托顾名思义,意味着要改变或撤销其中的任何细节都很困难,设立人等于放弃了自己对信托基金的控制权;但也正因为如此,在税务上会得到巨大的好处。
人寿保险信托(irrevocable life insurance trust,简称ILIT)也是遗产规划中很普遍的一种做法,保险就是信托中的资产,一旦设立就不能再撤回或修改。投保人每年向信托赠与(gift)一笔钱,由信托来购买保险并支付保费。ILLT具有保险和信托的双重功能,最大的好处之一就是可以省税,因为死亡赔偿(death benefit)不计入遗产,是不用收遗产税的。
总的来说,正如前文所提到的,信托并不是只有富人才能用,即使你的净资产没有那么多,但希望把尽可能多的财产留给孩子,又希望能对他们如何用这笔钱有所控制,或是希望能保护自己的财产不受损失,那信托就不失为一个好的选择。

(转载请在文章前注明来源美国中文网)
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