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继深圳生物学者贺建奎的「基因编辑婴儿实验」后,再有中国生物实验引发争议,中国科学将人类基因植入猴脑中,以研究大脑发育及智力的进程.
2018年11月,中国科学家贺建奎用基因编辑产生2名据称能抵抗爱滋病毒的婴儿,北京与国际科学界对此提出一致批评,贺建奎正接受警方调查。中国科学家如今又培育出11只带有人类基因的恒河猴,并表示这些猴子的大脑发育表现出接近人类大脑发育的特征,再次在国际间引发伦理争议。
《法新社》今(12)日报导,中国科学家将人类大脑发育基因(MCPH1)植入猴脑,以借此观察这些恒河猴是否因此有人类智力进化。
该实验由中国科学院昆明动物研究所和美国北卡罗来纳大学合作,该研究报告发表在3月号的《国家科学评论》上。
研究人员将对人脑发育具有关键作用的「MCPH1」基因植入11只恒河猴脑中,结果显示这些猴子的神经细胞分化模式改变,导致神经细胞和神经网路成熟的时间比较晚,这类延迟成熟的现象和人脑颇为类似。也就是说,和人类一样,这些猴子的大脑发育也需要更长的时间。
这项研究也为猴子进行记忆测试,让它们记住萤幕上的颜色和形状,并经过核磁扫描确认。结果发现,和其他野生猴子相比,这些猴子的短期记忆能力和反应能力表现更好。
研究声称,这次成果展现了首次尝试使用人猴基因转换的方式,来研究人类起源以及遗传基础。不过这项实验,仍引起许多道德讨论。
基因太过相似,中国科学家拿猿猴做实验惹议
一般实验对象,有小鼠、果蝇、青蛙等,猿猴是和人类基因最为接近的灵长目动物(相似度近99%),这么做有无道德风险?
中国科学院昆明动物研究所的研究人员宿兵表示,该实验已经过大学伦理委员会的审查,不仅遵循中国和国际最佳科学方法,同时也遵循国际动物权利标准。
不过一些科学家认为,人类基因永远都不应该被移植到猿猴类身上,因为它们与人类太过相像。
科罗拉多大学灵长类比较研究领域的遗传学家西卡拉(James Sikela)说:「利用转基因猴研究与大脑进化相关的人类基因是一条非常危险的道路。」他担心,这类实验表示出一种对动物的漠视,并可能导致更极端的改变。他说,这类研究最后可能会无法收场:「随着这类研究的开展,我们可以预计类似问题会再次出现。」
美国科罗拉多州大学生物伦理学家格洛弗(Jacqueline Glover)也批评说, 「将它们『人化』只是在制造伤害。它们终将生活在何处,或是它们会做出什么?不应当创造一个在任何情况下都毫无生命意义的活体。」格洛弗说,这对一般人的想像,根本就是电影《人猿星球》的翻版。
不过宿兵表示他同意猿猴与人类如此接近,以至于他们的大脑不应该被改变。但他认为,尽管基因组相近,仍有数以千万计的差异,他不认为猴子会因此变成「猴子以外」的生物,至少「仅通过植入少数人类基因是不可能的」。
香港科技大学基因研究中心专家鲍姆(Larry Baum)认为,人类和猴子之间有数百万个不同的基因,这项研究只是改变了大约2万个脑部基因中的一小部分,「你可以自行判断是否有任何可担心之处。」鲍姆认为,这项研究证实,脑细胞承受速度较慢,可能是改善人类智力进化的因素之一。
美国科技杂志《麻省理工科技评论》指出,这些经过基因改造的猴子,只有5只存活下来,参与了大量的脑部测量,这些猴子体内都有2到9个复制的人类基因
中国还有新人猴基因研究,正在进行
不过,研究人员宿兵告诉《麻省理工科技评论》他正在制造更多的猴子,并且还在测试新的大脑进化基因。他正关注一个叫做「SRGAP2C」的变种基因,大约在200万年前出现,该基因被认为是塑造人类智力的关键基因,根据《香港01》「SRGAP2C」被认为会令大脑的神经细胞衍生出排列更为密集的树突棘(dendritic spine),加强联络各神经元,有助提高运算能力。宿兵说他一直在把它添加到猴子身上,但现在说结果是什么还为时过早。
据了解,研究的目前是希望能通过基因疗法治疗神经退行性疾病,例如有常见阿兹海默症、柏金逊病等,让患者的大脑能通过二次发育来弥补损失的功能,重新拥有行动和思考的能力。
在欧洲和美国,使用灵长类动物做研究越来越困难,而中国仍将最新科技的DNA工具应用于动物。中国在2016年利用敲除关键基因的「CRISPR-cas9」方法,敲除了猴胚胎中调控生理时钟的核心基因BMAL1,生产了5只复制猴。结果导致这些猴子昼夜活动紊乱、睡眠障碍,还表现出类似焦虑和精神分裂症的症状。
这起基因实验,也被拿来与2018年11月,中国科学家贺建奎用基因编辑的方式,产生了2名据称能抵抗爱滋病毒的婴儿。北京与国际科学界对此提出一致批评。贺建奎本人正在受到警方调查,并被他实现试验的大学剥夺职务。
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